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Pourquoi nous sommes tous doués en maths

Conférence inaugurale faite par Stanislas Dehaene

Cette conférence a eu lieu le samedi 18 octobre 2014 dans l’amphithéâtre de l’Université Toulouse 1 Capitole (UT1, université de Droit, Economie et Gestion).

Stanislas DEHAENE est un mathématicien spécialiste de la psychologie expérimentale et l’un des rares promoteurs des sciences cognitives en France. Il est membre de l’Académie des sciences, professeur au collège de France et directeur de l’unité de Neuroimagerie Cognitive, unité mixte INSERM-CEA à Neurospin dans l’Essonne. Ses principaux domaines de recherche concernent les bases cérébrales de l’arithmétique et de la numération, la lecture et la conscience, thématiques qu’il explore au moyen d’expériences de psychologie cognitive et par l’imagerie cérébrale. Ses travaux portent sur les architectures cérébrales de l’arithmétique, de la lecture, du langage parlé, et l’accès d’information à la conscience, ce qui l’a amené à s’intéresser à la dyscalculie et à la dyslexie. Il a popularisé les recherches en sciences cognitives sur ces sujets dans deux livres : La bosse des maths et Les neurones de la lecture.

Résumé de la conférence

D’où proviennent les compétences en mathématiques ? L’origine des mathématiques continue de faire l’objet d’intenses débats philosophiques. De nombreux mathématiciens et physiciens, Platoniciens, pensent que les structures mathématiques abstraites préexistent au cerveau humain et sont omniprésentes dans l’univers qui nous entoure. Pour Galilée, « [L’univers] est écrit dans la langue mathématique et ses caractères sont des triangles, des cercles et autres figures géométriques, sans le moyen desquels il est humainement impossible d’en comprendre un mot. » La perspective des sciences cognitives est bien différente. Elle suppose qu’au cours de l’évolution, le cerveau humain a été doté de représentations approximatives de l’espace, du temps et du nombre, que nous partageons avec de nombreuses autres espèces animales, et qui sont au fondement de l’intuition mathématique. Ainsi, tous les enfants, dès la naissance, possèdent un sens du nombre, une capacité spécifique de représenter le cardinal approximatif d’un ensemble d’objets, et de combiner ces nombres dans des opérations simples. Nous héritons également de notre évolution un sens de l’espace, une intuition des formes de la géométrie et de la navigation dans l’espace. Les mathématiques sont la formalisation de ces intuitions à l’aide d’une hiérarchie de symboles. Au cours de cette conférence, je présenterai quelques données récentes sur l’organisation du sens des nombres et de l’espace dans le cerveau humain. L’interaction entre ces deux systèmes nous fait percevoir l’espace des nombres comme une « ligne numérique » orientée de gauche à droite. Même les singes partagent cette intuition. Nous sommes donc tous doués d’un minimum de bagage mathématique. La mission de l’école consiste à le faire s’épanouir.

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