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Les mathématiciens. De l’antiquité au XXI° siècle.

Paul Louis Hennequin

- 7 février 2011 -

Ouvrage collectif par « les meilleurs auteurs, mathématiciens et historiens des sciences, qui collaborent à la revue Pour la Science ».

Belin pour la science nov 2010.

280 p. en 18,5 x 24,5. Prix : 24 €.

ISBN : 978-2-84245-109-7

L’ouvrage se présente comme une nouvelle édition augmentée du livre « Les mathématiciens  » paru en 1996 et coordonné par Pierre Thuillier. On y retrouve donc la vie et l’œuvre des mathématiciens Léonard de Pise (Etore Picutti), Pierre de Fermat (Harold Edwards), Isaac Newton (Michel Blay), Gaspard Monge (Bruno Belhoste), Carl Friedrich Gauss (Ian Stewart), Sophie Germain (Amy Dahan-Delmico), Jean- Baptiste Fourier (Ronald Bracewell), Évariste Galois (Tony Rothman), Takebe Katahiro (Annick Horiuchi), Li Shanlan (Jean-Claude Martzloff), Georg Cantor (Joseph Dauben), Srinivasa Ramanujan (Jonathan et Peter Borwein), ainsi que les points de vue d’André Weil, Laurent Schwartz et Alain Connes, mais pas Bernard Bolzano (Steve Russ) ni Thomas-Joannes Stieljes (Claude Brezinski). ont été ajoutés des articles sur Archimède (Ilan Vardi), Alhazen (Rashi Rashed), Piero dellaFrancesca (Enrico Gamba et Vico Montebelli), Augustin-Louis Cauchy (Bruno Belhoste), Sophus Lie (Arild Stubhaug), Jacques Hadamard (Laurent Schwartz) et Emmy Noether (Renate Tobies), ainsi qu’une préface et un point de vue de Cédric Villani sur Grigori Perelman, et un de Laurent Schwartz sur Nicolas Bourbaki et Jean Dieudonné.

Bien que cet ouvrage soit très riche par l’abondance des références bibliographiques et agréable à lire par la variété des auteurs, on est un peu dérouté par l’absence d’un texte de présentation indiquant les objectifs de ce collectif et d’un index permettant de retrouver un mathématicien connu mais non retenu pour faire l’objet d’un chapitre. Ainsi il faut chercher Léonard de Pise pour trouver Diophante, Monge pour Descartes, Leibniz pour Newton, et sont à peine cités Lagrange, Laplace, Abel, Poincaré, Grothendieck, …

Un des titres « Des mathématiciens », ou « quelques mathématiciens » aurait été plus conforme à l’esprit du livre avant tout constitué pour présenter l’activité mathématique au large public des lecteurs de « Pour la Science"

Comme le précise Cédric Villani dans sa préface  : Le vrai sujet de cet ouvrage n’est pas la mathématique, ce sont les mathématiciens. Certes, par définition, un mathématicien est quelqu’un qui applique, enseigne ou crée des mathématiques. Mais il est intéressant de s’attarder sur les mathématiciens, êtres humains. Autant artistes que scientifiques, les mathématiciens sont en proie à leurs passions, leurs interrogations, leurs doutes, leurs tourments, leurs angoisses, et la hantise de la beauté. « Nul ne peut être mathématicien s’il n’a une âme de poète », disait Sophie Kowalevskaia »

Un ouvrage agréable à lire, illustré de nombreuses photos et de graphiques lumineux, riche d’encarts éclairants ; à lire et à faire lire à tous les jeunes, garçons et filles qui s’interrogent sur les mathématiques et les mathématiciens en vue de leur avenir.